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May est un auxiliaire modal. Comme les autres modaux, il est suivi de la base verbal, et joue le rôle d'auxiliaire à la forme négative (may not) et interrogative. Il n'a pas de forme contractée. Sa forme associée est Might, qui le remplace par exemple au discours indirect au passé.

May s'utilise pour exprimer
- une permission accordée, à la forme affirmative : You may speak now. = Vous pouvez parler maintenant.
- une permission demandée, à la forme interrogative : May I open the window? = Puis-je ouvrir la fenêtre ?
- ou une interdiction, à la forme négative :They may not come in. Ils ne peuvent pas entrer.

Might s'utilise pour exprimer
- une suggestion : You might listen to him. = Tu pourrais l'écouter.

Il est aussi utiliser dans l'expression très formelle :
I wonder if I might call you John. = Puis-je (me permettre de) vous appeler John ?

Cet emploi est un peu formel, la manière plus courante de parler étant l'emploi de can au lieu de may, ou de could au lieu de might.
Can et could renvoient plus simplement à une idée de possibilité.

 

May s'utilise aussi pour exprimer une probabilité ou une possibilité.
It may be true. = Ce peut être vrai. Il se peut que ce soit vrai. C'est peut-être vrai.
Might indique une probabilité plus faible.
It might be true. = Ce pourrait être vrai. Il se pourrait que ce soit vrai. C'est peut-être vrai.
Cette probabilité peut s'appliquer à
- un état : They may be ill. = Ils sont peut-être malades.
- un fait futur : They may go tonight. = Ils partiront peut-être ce soir.
- une action en cours : They may be reading the newspaper. = Ils lisent peut-être le journal (en ce moment).
- un événement passé : They may have broken it. = Ils l'ont peut-être cassé.
- une activité passée : They may have been running. = Ils ont peut-être couru (pour expliquer qu'ils sont essouflés).
Cette probabilité peut s'appliquer à
- un état : They might be late. = Ils sont peut-être en retard..
- un fait futur : They might go tonight. = Ils partiront peut-être ce soir.
- un fait général : They might play the flute. = Ils jouent peut-être de la flute. (Leur instrument, c'est la flute).
- une action en cours : They might be playing the flute. = Ils jouent peut-être de la flute (en ce moment).
- un événement passé : They might have broken it. = Ils l'ont peut-être cassé.*
- une activité passée : They might have been running. = Ils ont peut-être couru (pour expliquer qu'ils sont essouflés).

* Might + have + Ved peut indiquer ce qui aurait pu se passer, une hypothèse dans le passé, ou même un reproche :
He might have had an accident. = Il aurait pu avoir un accident.

Might peut être employé pour remplacer may ou might au discours indirect au passé :

Discours indirect au présent
You say it may be true. = Tu dis que ce peut être vrai.
You say it might be true. = Tu dis que ce pourrait être vrai.

Discours indirect au passé
You said it might be true. = Tu as dit que cela pouvait/pourrait être vrai.

May peut servir à exprimer un souhait, de manière très formelle.
May they succeed! = Puissent-ils réussir !